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Saintes-Maries-de-la-Mer, capitale de la Camargue

Station balnéaire du littoral provençal, Saintes-Maries-de-la-Mer est aussi et surtout la capitale de la Camargue. Située entre les marais, l’embouchure du Petit-Rhône et la mer Méditerranée, cette commune des Bouches-du-Rhône est aussi un grand lieu de pèlerinage. Profitez de votre séjour en location au Grau-du-Roi pour visiter cette charmante commune aux ruelles étroites qui portent aujourd’hui encore le sceau d’un riche passé.

Histoire de Saintes-Maries-de-la-Mer

Portant autrefois le nom de Sancta Maria de Ratis, Saintes Maries de la Barque et Notre-Dame de la Barque, cette commune d’à peine 2 700 habitants doit son nom à une église aux saintes construite par l’évêque d’Arles pour évangéliser les campagnes. C’est en 1838 qu’elle est baptisée Saintes-Maries-de-la-Mer. A la fin du XIXe siècle, Vincent Van Gogh vient séjourner dans ce village e pêcheurs pour y puiser son inspiration. Le peintre est particulièrement séduit par les barques et les paysages vus depuis les dunes, qu’il prend le temps de dessiner. La vocation touristique de Saintes-Maries-de-la-Mer débute dans les années 1960. Peu à peu, le tourisme et le commerce viennent supplanter la pêche et l’agriculture. Pour favoriser son développement, la commune se dote d’un port et de nombreux lotissements comprenant des résidences secondaires sont édifiés.

Que voir à Saintes-Maries-de-la-Mer ?

L’église de Notre-Dame-de-la-Mer, dont la construction s’est étendue entre les XIe et XIIe siècles, constitue le fleuron architectural de la ville. Elle avait à l’époque la fonction d’abriter et de protéger les reliques des saintes des invasions des Sarrasins. Le château d’Avignon, de style néo-renaissance et classé monument historique, se dresse sur un superbe domaine de 21 hectares.

Le musée et la maison du marquis de Baroncelli vous permettront de mieux connaître l’histoire de la ville, le mode de vie et les traditions de la Camargue. Il possède plusieurs vitrines dédiées à van Gogh.

En vous promenant sur le front de mer, à l’ouest de la ville, vous serez surpris de voir d’étranges maisons alignées. Ces constructions insolites aux toits de chaume, appelées cabanes de Launes, servaient autrefois de logements aux personnes qui travaillaient dans les champs.

La réserve naturelle nationale de Camargue est l’un des plus beaux espaces naturels de la région Provence-Alpes-Côte d’Azur. S’étendant sur Saintes-Maries-de-la-Mer et Arles, elle a une superficie supérieure à 13 000 hectares et appartient au parc naturel régional de Camargue. La réserve renferme une faune exceptionnelle. Pendant votre visite, vous aurez peut-être la chance d’apercevoir des flamants roses, des fouines et des renards doux.

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Que faire à Saintes-Maries-de-la-Mer ?

Si vous aimez la randonnée, une promenade autour de l’étang de Vaccarès (12 km de long) vous ressourcera avant d’assister à une corrida ou à une course camarguaise dans les arènes de Saintes-Maries-de-la-Mer.

Si vous visitez Saintes-Maries-de-la-Mer fin mai, vous aurez l’occasion de vivre un pèlerinage gitan, un évènement unique qui rassemble tous les ans plus de 10 000 gens du voyage venus célébrer une de leurs saintes, Sara la noire.

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