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Arles, cité gallo-romaine au patrimoine extraordinaire

Avec ses plus de 75 000 hectares, Arles a la particularité d’être la plus grande commune de France en termes de superficie. Située à proximité du parc régional de la Camargue, en bordure du Rhône et à environ 45 mn en voiture du Grau-du-Roi, cette ville d’art et d’histoire vit essentiellement du tourisme. Chaque année, plusieurs millions de visiteurs se rendent dans les Bouches-du-Rhône pour admirer ses magnifiques édifices romains et romans inscrits au patrimoine mondial de l’Unesco.

Histoire d’Arles

Tour à tour cité gauloise et romaine, Arles connaît un fort développement économique et culturel lorsque l’empereur Constantin décide d’y établir une de ses résidences. A partir du VIe siècle, la ville passe sous le contrôle des Ostrogoths, des Mérovingiens et des Carolingiens. Après une longue période de troubles, Arles vit une renaissance artistique au milieu du XVIe siècle. Ce renouveau se traduit par la construction de nouveaux édifices publics et hôtels particuliers. La cité est aujourd’hui surtout connue pour son patrimoine et son dynamisme sur le plan culturel.

Que voir à Arles ?

Les monuments romains et romans d’Arles constituent, de loin, la principale attraction de la ville. Ce musée à ciel ouvert est composé d’un amphithéâtre (arènes), d’un théâtre antique, de bains romains (thermes de Constantin), d’un forum, d’une nécropole (Alyscamps), d’une église romane (église Saint-Trophime) et de remparts. En vous promenant à l’intérieur du forum romain, pensez à lever la tête et à prêter attention aux détails. Vous apercevrez les magnifiques sculptures et statues qui ornent les façades et les angles des rues.

Aux vestiges romains, se mêle un patrimoine religieux riche et varié. La cité arlésienne abrite une magnifique église romano-gothique (église Notre-Dame-la-Major), l’église Saint-Julien, l’église et l’abbaye Saint-Césaire, l’église Sainte-Anne et l’église des Dominicains. Parmi les autres monuments intéressants, figurent le temple protestant (Rotonde d’Arles) et plusieurs hôtels particuliers (hôtel Courtois de Langlade, hôtel Laval Castellane, hôtel Barrême de Manville). L’hôtel Quiqueran de Beaujeu est aujourd’hui le siège de l’École nationale supérieure de la photographie.

L’étendue de cette commune se doit à la présence des cinq réserves naturelles auxquelles elle appartient. La plus célèbre, la réserve naturelle nationale de Camargue, est un paradis pour les amoureux des grandes espaces. On y trouve plus de 270 espèces d’oiseaux dont des flamants roses.

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Que faire à Arles ?

Bordée de rizières et de champs de tournesols, Arles est une des villes dont les découvertes archéologiques ont été les plus importantes. Entre deux visites, asseyez-vous en terrasse et savourez les spécialités locales comme le saucisson d’Arles, la broufade (sorte de ragoût de bœuf avec anchois et câpres), la gardianne de taureau et le catigot d’anguilles.

Pendant les beaux jours, Arles accueille de nombreux festivals. Le plus célèbre d’entre eux, les Rencontres internationales de la photographie, a lieu début juillet. Les autres grandes manifestations incluent Jazz in Arles (mai), les Suds à Arles (juillet), les journées romaines Arelate (août), la Feria du riz (septembre) et le festival du cheval (septembre). Actes Sud, une des plus grandes maisons d’édition françaises, a son siège à Arles.

Visiter Arles, c’est aussi partir à la découverte des réserves naturelles qui l’entourent. Outre la célèbre Camargue, vous pourrez vous promener et vous ressourcer dans d’autres réserves naturelles aux paysages exceptionnels (Coussouls de Crau, Ilon, Tour du Valat, marais du Vigueirat) avant de rejoindre votre location au Grau-du-Roi.

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